严重的脑损伤后,患者也许可以睁开眼睛,但对外界的需求反应不清。他们是处于植物人状态,也就是说完全处于无意识状态,还是仍然表现出某种形式的最低意识?他们有一天会“醒来”吗?如今,要回答这个问题并不容易,一些估计指出,在诊断意识水平时,现场错误率高达40%。在这种情况下,剑桥大学的Anat Arzi和他的同事表明,气味测试可能会很有帮助。

当气味到达我们的鼻孔时,我们通常会反射以调节我们的吸入-例如,闻起来难闻时屏住呼吸。研究人员向大约40名意识水平改变的患者展示了不同的气味,以查看他们是否表现出这种反射。结果,对于大多数意识最弱的人来说,情况就是这样,而对于处于营养状态的人来说,情况就更少了。

如果不是十分精确,则该测试将为患者的意识水平提供有价值的线索。另一个优势,也是最重要的一点:它似乎可以预测其发展。的确,少数处于植物状态的人表现出嗅觉反应,此后他们的意识水平都得到了改善。此外,几乎所有表现出这种反应的患者都存活了下来-至少在研究持续了数年的时间里-其余大多数患者都不太满意。 

根据研究人员的说法,嗅觉反射得以保留这一事实揭示了对意识至关重要的大脑网络的一定完整性,尤其是在额叶中,嗅觉回路之间存在许多联系。如果得到证实,这些结果将在任何情况下都提供易于使用的测试,这将是该领域的一个重要优势,尤其是在缺乏现代诊断工具的国家。

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